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Visite à l’intérieur du corps d’un mammouth

Mammouth Lyuba – Crédits Matt Howry (Wikipedia)

L’organisme d’un petit mammouth a été passé au scanner. Une belle histoire scientifique…

En Sibérie, au nord de la Russie, le permafrost commence à fondre. Cette conséquence du changement climatique inquiète les experts. Car ce sol, normalement gelé en permanence, pourrait entraîner la libération dans l’atmosphère de gigantesques quantités de méthane qui accéléreraient encore le processus de réchauffement.

Plus amusant, il libère aussi des surprises comme ce bébé mammouth découvert en 2007 ! Une chance extraordinaire pour les scientifiques unanimes à ce sujet : Lyuba – le nom donné à cette femelle – est l’animal préhistorique le mieux conservé que l’on connaisse… Elle pèse 50 kg, mesure 85 cm de haut et 1,30 m de long. Sa fourrure a disparu, seuls persistent quelques poils sur sa peau intacte.

En 2008, sous la direction d’Alexei Tikhonov, directeur adjoint de l’Institut Zoologique de l’Académie des Sciences russe, des paléontologues lui ont fait passer un scanner. Emerveillés – mais qui ne le serait pas ? – ils ont découvert les images en 3D de l’anatomie interne d’une espèce disparue ! Son cœur et son foie étaient parfaitement visibles. Pas de fracture osseuse, ni de blessure. L’examen a finalement révèlé que ses voies respiratoires et son système digestif étaient remplis de vase. La pauvre petite Lyuba se serait donc noyée à l’âge de 3 ou 4 mois il y a environ 40 000 ans.

Plusieurs biopsies ont ensuite été pratiquées. Les biochimistes sont toujours à la recherche de fragments d’ADN d’anciens virus qu’elle pourrait porter, et espèrent même extraire son propre ADN et le décoder. En attendant, la demoiselle repose au frais. Pas question qu’on abîme cette perle rare !

Extrait du livre Explorations en Terre Animale (publié en 2008 aux éditions EDP Sciences) :

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