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Un très très vieux canard…

C’est peu de le dire car ce canard là a près de 110 millions d’années ! Son petit nom ? Gansus yumenensis. Ses restes fossilisés ont été découverts en Chine et apportent de précieuses informations sur l’histoire des oiseaux modernes.

C’est au nord de la Chine, dans la province de Gansu, que l’équipe du paléontologue Hai-lu You a trouvé 5 squelettes fossilisés deGansus yumenensis. Le seul fragment pelvien dont on disposait depuis 1981 ne permettait pas de dévoiler l’anatomie de cette espèce. D’où la surprise des chercheurs lorsqu’ils ont compris qu’ils avaient affaire à un oiseau aquatique, expérience qu’ils racontent dans la revue Science du 16 juin. Effectivement, Monsieur détient le record du plus ancien palmipède connu !

Comme les canards d’aujourd’hui, lui aussi présente une membrane entre les doigts. Par ailleurs, il a plusieurs points communs avec les oiseaux modernes -les Néornithes- et diffère des oiseaux anciens très largement répandus à son époque, les Enantiornithes. Ces derniers sont apparus il y a 145,5 millions d’années et se sont éteints lors du fameux cataclysme il y a 65,5 millions d’années qui a également causé la perte des dinosaures. Autrement dit, Gansus yumenensis ou tout au moins ses descendants auraient survécu à cela.

Ainsi, selon les auteurs de l’étude -dont Peter Dodson, professeur d’anatomie à l’Université de Pennsylvanie- l’animal pourrait faire le lien entre les oiseaux actuels et l’étrange Archéoptéryx, espèce à cheval entre dinosaures et oiseaux, qui vivait il y a 150 millions d’années. Ces paléontologues suggèrent que Gansus yumenensis ne serait rien de moins que l’ancêtre des Néornithes ! Un ancêtre aquatique ? Voilà une idée qui suscite bien des doutes dans la communauté scientifique car la plupart des oiseaux actuels les plus primitifs (autruches, faisan, émeu, etc.) sont terrestres. Ce à quoi l’équipe répond que leur petit protégé aurait rapidement évolué pour s’adapter au milieu terrestre.


 

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