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Pourquoi le monde est-il si vert ?

Arbre aux racines tentaculairesDans un environnement qui semble en bonne santé, la verdure est omniprésente. D’où vient tout ce vert ? De la chlorophylle présente dans les feuilles des arbres et autres plantes. Ce pigment est essentiel à leur photosynthèse. Oui, mais il n’explique pas tout…

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Figurez-vous que sans les prédateurs, la chlorophylle ne ferait pas long feu ! On le sait grâce aux récentes recherches de John Terborgh et de ses collègues de l’Université Duke en Caroline Du Nord aux Etats-Unis.

Feuilles fractales dans les bois ?

La croissance des populations d’animaux herbivores est-elle limitée par les défenses toxiques des plantes ou la présence des prédateurs ? Avant 2006, le doute à ce sujet persistait. Pour tester les hypothèses, il aurait fallu débarrasser un écosystème de tous ses prédateurs. Impossible ?

En fait, la création du lac Guri (artificiel) au Venezuela en 1986, après la construction du barrage du même nom, a fourni aux experts l’opportunité d’étudier la chose. Initialement, cette zone géographique présentait une biodiversité très riche. Or, une fois les terres inondées, il ne restait plus que des centaines d’îlots.

A fleur d'eau parmi les nénu pharesEn clair, des labos à ciel ouvert ! Les Américains ont donc suivi le devenir de 14 sites (9 îlots dépourvus de carnivores, les 5 autres étant des îlots et parties continentales encore habités de carnivores). Bilan ? Sur les îlots, en 1997, il n’y avait plus que l’équivalent de 37% de la densité végétale du continent, chiffre qui chutait à 25% en 2002.

Ciel bleu caché par les branchesLa biodiversité y était aussi chamboulée puisque l’essentiel des vertébrés frugivores et prédateurs disparaissait, laissant le champ libre aux autres herbivores (singes hurleurs, iguanes, fourmis coupeuses de feuilles) dont la densité explosait. Conclusion ? Les carnivores assurent le contrôle des herbivores et participent au maintien de la diversité des espèces. Sans eux, c’est certain, le monde ne serait pas si vert !

Fourmis coupeuses de feuillesMimétisme de l'iguane en forêt du Mexique

Extrait du livre Pourquoi les mouches aiment-elles les crottes ? 150 histoires de science

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La photosynthèse : une bouffée d’oxygène ?

SoleilGrâce à elle, les plantes sont autotrophes par opposition aux hétérotrophes que nous sommes, pauvres humains, obligés de trouver un apport extérieur de matières organiques dans la nourriture. Comment cela se passe pour elles ? Elles puisent l’énergie de la lumière du soleil, extraient le carbone en pompant le gaz carbonique présent dans l’atmosphère, prélèvent les minéraux (azote, potassium, phosphore, magnésium, calcium, etc.) et l’eau du sol et peuvent ainsi produire leur propre matière organique.

Cette photosynthèse a lieu dans de petits organites des cellules végétales présentes dans les feuilles : les chloroplastes, riches en chlorophylle. Là où les plantes sont très sympathiques avec nous, c’est qu’au cours de ce processus, elles libèrent les molécules d’oxygène dont nous avons besoin pour respirer. Et bien sûr, en absorbant le carbone comme les océans, elles représentent des puits de stockage précieux dans le contrôle du changement climatique…

Extrait d’un dossier sur les plantes publié en avril 2006 dans le magazine Questions Réponses

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