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Pourquoi les zèbres ont des rayures ? Parce que les mouches aiment les crottes…

Mais pas les rayures. Enfin, nous avons la réponse à cette question que tout le monde se pose tout à fait sérieusement (même les chercheurs) depuis plus d’un siècle. Si le petit équidé africain est zébré, c’est pour éviter de se faire piquer !

Car dans la savane en Afrique, le zèbre a de nombreux ennemis, même des tout petits. Bien sûr, il doit rester vigilant et se méfier des lions et autres guépards pour lesquels il représente un appétissant repas de viande. Et s’il est visé par l’un de ces prédateurs, il n’a pas 36 solutions. Il doit courir et très vite. Heureusement, le reste du temps, il peut tranquillement vaquer à ses occupations. Mais là, aïe, il a affaire à d’autres désagréments, les mouches et tous ces sales bestioles prêtes à lui sucer le sang. Que c’est agaçant !

On le sait tous pour l’avoir constaté : les mouches aiment les crottes (sujet qui passionne les scientifiques, les auteurs en font même des livres, c’est dire…). En revanche, maintenant, on en est sûr, les mouches n’aiment pas les rayures. De fait, les taons non plus. Ce sont des chercheurs qui l’affirment dans le prochain numéro du Journal of Experimental Biology. Ils ont pu le tester « en live » en pleine nature à l’aide de surfaces de couleur unie (blanc, noir, brun) ou rayées et couvertes de glu puis directement sur des chevaux – des faux – peints de manière unie ou rayés. Bilan, les rayures n’attirent pas les taons.

Toujours bon à savoir, chez les tabanidés – cette famille de grosses mouches antipathiques – seules les femelles piquent. Elles le peuvent car elles sont armées jusqu’aux dents d’un stylet redoutable pour percer la peau de leurs victimes – chevaux, bovins, humains, etc. – et aspirer leur sang (au passage, elles leur transmettent volontiers virus, bactéries ou parasites dans certaines régions du globe) ! Les mâles, eux, n’ont pas tout cet attirail car ils préfèrent le nectar des fleurs. Bon, et pourquoi leurs dulcinées fuient les rayures ? Une histoire de lumière polarisée qui, d’ordinaire, les captivent. Ainsi, lorsque les ondes lumineuses arrivent sur la robe unie et bien foncée d’une proie potentielle – un bel étalon brun par exemple -, elles sont réfléchies jusqu’aux yeux du taon assoiffé, toutes dans la même direction.

Un vrai boulevard qui mène jusqu’à l’appétissant repas. A l’inverse, si le cheval a une robe unie et claire, les ondes lumineuses apparaissent comme partant dans tous les sens aux yeux du taon. Un sacré bazar, de quoi y perdre son latin… Et c’est pire lorsqu’il y a zébrures, surtout lorsqu’elles sont finement espacées, comme c’est souvent le cas sur la tête et les jambes des zèbres où la peau est plus fine donc plus facile à attaquer. Du coup, les taons sont moins « taontés » par les zèbres ! Une excellente raison d’avoir conserver ces élégantes rayures au cours de leur évolution, non ? Excellente, oui, mais ce ne serait pas la seule selon les chercheurs qui publient cette étude. D’autres, avant eux, avaient avancé nombre de théories sur le sujet : camouflage, facteur de thermorégulation, moyen de communication, de reconnaissance, etc. Next !

PS : Ah, pourquoi les mouches aiment-elles les crottes ? Réponse dans ce livre ;)

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2 comments

  1. Le Guen

    Je suis taonté de vous dire que votre article m’a bien fait rire…

    1. Caroline Lepage

      Et en ce 14 février où l’humour doit toujours être au rendez-vous, je suis taontée de vous répondre que j’en suis ravie :lol:

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