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Pourquoi le piment est-il piquant ?

Plus il y a d’insectes autour de lui, plus le piment est fort ! (extrait du livre Explorations en Terre Animale paru aux éditions EDP Sciences).

Rien de tel que du piment pour mettre le feu à un plat cuisiné ! Ce fruit, originaire d’Amérique du Sud, doit son piquant à la capsaïcine, dont seules les graisses du lait (quelques cuillérées de yaourt font aussi l’affaire) parviennent à diluer la fougue en bouche.

Mais quel rapport avec les animaux ? En fait, cette molécule est un système de défense contre les microorganismes, mais pas contre les oiseaux qui y sont insensibles. Eux peuvent ainsi manger du piment et disperser ses graines dans la nature. Explication en Bolivie, berceau de cette plante de la famille des solanacées (poivrons, aubergines, etc.). C’est là que Joshua Tewksbury, biologiste à l’université de Seattle, a tout compris.

Il a constaté qu’au sud, les fruits d’une même espèce de piment étaient beaucoup moins doux, et plus abîmés qu’au nord. Pour quelle raison ? A cause des populations de pucerons et cicadelles, plus importantes. En effet, à chaque fois qu’un insecte perce l’épiderme d’un piment, il l’endommage. Pire, il ouvre une porte aux champignons. Les graines sont alors en danger. Si elles pourrissent ou sont détruites, la reproduction végétale devient impossible !

D’où la capsaïcine, arme chimique dont l’efficacité augmente avec sa concentration dans le fruit. Ainsi, quand vous mangez du piment très fort, essayez de ne pas lui en vouloir : c’est qu’il vient d’une région où les insectes en veulent vraiment à sa peau…


Retrouvez cette histoire et beaucoup d’autres dans le livre Explorations en Terre Animale. Téléchargez aussi le chapitre Australie !

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