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Plongée… sur un astéroïde !

Oh, la belle histoire de science ! Les quatre aquanautes de la NASA ont achevé ce 22 juin leur mission « astéroïde » : hé oui, ils s’entraînent aussi, masqués et palmés, au fond de l’océan avant de partir dans l’espace… 

Il y a quelques années dans les pages de Plongée Magazine, je vous racontais comment les astronautes de la NASA s’entraînaient régulièrement à bord de l’Aquarius, station expérimentale sous-marine de la NOAA située en Atlantique Ouest à 5,6 kilomètres au large de Key Largo en Floride (Etats-Unis) pour la mission NEEMO 5.

Hier, la 16e mission de ce type, sous la direction d’une femme – l’astronaute Dottie Metcalf-Lindenburger -, a pris fin. Les quatre scientifiques devenus pour l’occasion aquanautes venaient de passer 12 jours d’immersion à presque 19 mètres sous la surface. Objectif de NEEMO 16 ? Simuler les différentes aspects d’une mission sur un astéroïde ! Car les ingénieurs ont des tas de défis techniques à relever : comment s’arrimer à l’un de ces gros cailloux de l’espace ? Comment assurer les communications ? Etc. La Nasa prévoit en effet de passer à la vitesse supérieure en lançant un vol habité vers un astéroïde en 2025.

Aujourd’hui, le sujet est pris très au sérieux par la Nasa, comme l’ESA car la menace est réelle. Pour s’en convaincre, il suffit de regarder vers le ciel. Dans la nuit du 14 au 15 juin, nous avons eu de la visite. Découvert le 10 juin seulement, un astéroïde dont la taille a d’abord été estimé à 500 mètres baptisé 2012 LZ1 est passé au-dessus de nos têtes ! Pas de casse cette fois-ci – ouf – car d’après les toutes dernières estimations, finalement, la « bête » mesurait plutôt 1 kilomètre de large…

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