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Manchot, président !

Chaque jour, à l’approche des élections présidentielles, sous les feux des projecteurs, les grands partis politiques monopolisent toute l’attention des médias. Il ne faudrait pas oublier ces petits qui, un jour ont été géants, et qui même petits, ont parfois tout des grands…

Tout a commencé il y a une dizaine de jours avec un premier scoop publié dans le Journal of Vertebrate Paleontology. Jadis, les manchots étaient de forts beaux géants. Les manchots, vous savez ces piafs bedonnants qui ne savent pas voler et qu’il est si fréquent de voir appelés ici et là pingouins. Les manchots, des pingouins ? Arf, insulte suprême, ou plutôt erreur de traduction, certaines langues entretenant la confusion (manchot se dit penguin en anglais, pinguin en allemand, etc.). En vérité, les manchots ne sont pas plus pingouins que les pingouins ne sont manchots.

Un très très vieux manchot

La preuve, le petit pingouin (ou pingouin torda) connaît les plaisirs aériens. Mais pour le manchot, tintin ! Pas question de s’envoyer en l’air. Habitant de l’hémisphère sud, lui est plongeur, comme ses plus lointains ancêtres, des géants vient-on d’apprendre grâce à des fossiles découverts en Nouvelle-Zélande en 1977. 35 ans, oui ça fait long – parfois la science s’endort sur ses lauriers et avec quelles conséquences ? – en même temps, ici, les fossiles en question avaient plus de 25 millions d’années, alors 35 ans de plus ou de moins…

Bref, le découvreur Ewan Fordyce, paléontologue néo-zélandais de l’Université d’Otago, et ses collègues américains Dan Ksepka et Paul Brinkman de l’Université de Caroline du Nord, ont pu reconstituer l’anatomie du protégé tel qu’il vivait lorsque la Nouvelle-Zélande était encore largement sous les eaux parsemées d’îles rocheuses. Résultat, l’élégant papy manchot faisait une bonne tête de plus que le plus grand de ses descendants actuels (l’empereur). Kairuku waitaki, comme il a été baptisé, était haut comme un gamin de 1,30 m et pesait 60 kilos. Et il était sans doute meilleur plongeur que ses descendants.

Depuis, les manchots n’ont pas disparu mais rapetissé (peut-être à coups d’épisodes successifs de réchauffement climatique, entre autres ? théorie très en vogue concernant les effets de tels changements sur les organismes). Conclusion, l’animal était sur Terre depuis des lustres quand l’homme a seulement commencé à y pointer le bout de son nez il y a 3 millions d’années ! Et aujourd’hui, cet arrogant voudrait lui expliquer la vie, n’hésiterait pas à polluer ses nids de déchets, son eau de substances toxiques et à le parquer dans des aquariums publics ?

Un oiseau en cavale

 « Halte là, pas d’accord : manchots, indignez-vous ! » était-ce là le message caché derrière cette évasion du parc Sea Life de Tokyo ? Un manchot de Humboldt, espèce originaire d’Amérique du Sud (Pérou, Chili), vient en effet de marquer le coup. Agé d’un an seulement, ce jeune blanc-bec vient de faire le mur. Sans envol, s’improvisant leader du parti des manchots libres, il a montré à ses 135 codétenus qu’avec de l’audace, rien n’était impossible. Survivra-t-il à l’épreuve de la ville ? Pourra-t-il enfin barboter tranquillement dans la baie du coin sans être rattrapé et s’adapter à cet environnement japonais inconnu ? Personne ne le sait à l’heure qu’il est. Mais loin de ses racines américaines, ce petit oiseau incapable de voler a pourtant « volé » sa liberté. Tout un programme…

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