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La limule : si ancienne ?

La limule serait sur Terre depuis presque un demi milliard d’années…

Il existe 4 espèces de limules dans les eaux côtières américaines et asiatiques. Toutes ont le même aspect : une carapace cachant de vilaines pattes, dotée de quatre yeux et terminée par un aiguillon.

Leur sang bleu contient de l’hémocyanine riche en cuivre (l’équivalent de notre hémoglobine riche en fer). Il est très étudié en recherche médicale car il pourrait permettre de développer de nouveaux médicaments contre le sida ou le cancer, et sert à la production de tests de détection de toxines bactériennes.

 Les deux font la paire !

Surnommée crabe en fer à cheval alors qu’elle n’est pas un crustacé, cette bestiole ne sort ni d’un film de science-fiction, ni du fond des abysses. Elle vit à faible profondeur et fait partie de la famille des tiques, araignées et scorpions (les chélicérates).

Et surtout, c’est un vrai fossile vivant puisqu’elle a très peu évolué ! Jusqu’ici, on datait son apparition à l’époque du Carbonifère, soit 350 millions d’années en arrière. Or, en 2008, David Rudkin, chercheur au Musée Royal de l’Ontario et Graham Young du Musée du Manitoba, ont annoncé qu’il fallait la repousser de 100 millions d’années.

Ils ont découvert au Canada les traces d’une espèce inconnue baptisée Lunataspis aurora qui existait il y a au moins 455 millions d’années. Il s’agissait de deux spécimens de 4 cm (petite espèce ou juvéniles ?) à l’anatomie très proche de celles des limules actuelles. Ainsi, ces animaux ont traversé le temps. Ils ont même surmonté des cataclysmes aussi destructeurs que la chute de ce gigantesque astéroïde au Yucatan (Mexique) qui aurait exterminé les dinosaures il y a 65 millions d’années…

Alors, n’est-ce pas fou d’apprendre qu’elles ont frôlé l’extinction aux Etats-Unis à la fin des années 1960 ? En effet, dés le XIXe siècle, les hommes les capturaient sur les plages pour les sécher et en faire de l’engrais. Aujourd’hui, elles servent d’appâts pour la pêche et en Chine ou au Vietnam, on les préfère dans son assiette. Pourvu qu’elles survivent à toutes ces pressions modernes, ce serait un crime de les laisser disparaître !

Extrait du livre Explorations en Terre Animale (publié en 2008 aux éditions EDP Sciences) :

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