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Les ordinateurs portables vont-ils bientôt ‘manger’ des épinards

Comme au vaillant Popeye, les épinards pourraient bien apporter de l’énergie aux portables du futur. Le travail des chercheurs de l’Institut de Technologie du Massachusetts aux Etats-Unis s’apprête à porter ses fruits, enfin… plutôt ses feuilles !

De l’énergie propre… Voici une idée qui tend, bon gré mal gré, à bien fleurir de nos jours. La dernière en date ? Mettre au point des cellules solaires d’origine végétale qui agissent de la même façon que les classiques systèmes photovoltaïques en silicone : elles transforment la lumière du soleil en électricité !

Cette prouesse, réalisée par des scientifiques américains, est publiée dans la lettre scientifique Nano Letters. Ils ont d’abord réussi à isoler des protéines particulières contenues dans les chloroplastes des feuilles d’épinards.

Chloroplastes, avez-vous dit ? Ce sont de petits organites, contenant la chlorophylle, qui réalisent la photosynthèse. Ils fabriquent de la matière organique (glucose, etc.) à partir de la lumière. Accessoirement, des chaînes de transport d’électrons, via ces protéines isolées, génèrent des courants électriques.

En définitive, les cellules solaires biologiques sont constituées de ces fameuses protéines ‘prises en sandwhich’ entre deux couches de matériaux conducteurs. Lorsqu’elles sont exposées au soleil, elles en captent 12% pour fabriquer de l’électricité, soit une autonomie de 21 jours. Les chercheurs espèrent rapidement accroître ce rendement à 20%, qui serait supérieur aux cellules photovoltaïques commercialisées actuellement.

L’énergie issue de ces protéines d’épinards est efficace, et peu coûteuse à produire selon les créateurs de ce nouveau produit ‘vert’, l’idéal pour alimenter, entre autres, le secteur informatique. Les ordinateurs portables, si pratiques à utiliser, pourraient donc en bénéficier un jour… Entre bronzage et devoirs professionnels, vous n’aurez plus à choisir : la seule chose dont vous aurez besoin, en plus de votre serviette de bain et de votre portable, c’est du soleil !

Article rédigé pour Futura-Sciences (Juillet 2004)

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