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Les mammouths préfèrent-ils les blondes?

Et pourquoi pas ? Il en faut pour tous les goûts. Bien sûr, le plus souvent, la fourrure des mammouths était brune. Cependant, une équipe de scientifiques allemands a révélé la semaine dernière dans Science que quelques-uns devaient être blonds, voire roux… 

Blondinets, les mammouths ? L’idée ne date pas d’hier. Ce qu’on ignorait, c’était comment. En effet, des poils clairs avaient bien été extraits de la toundra glacée. Mais cette couleur était-elle seulement le fruit du temps passé – des milliers d’années – de l’animal après sa mort dans un environnement très froid, ou le résultat, visible de son vivant, d’une information génétique ? Le mystère restait entier.

Une histoire de poils tirée au clair grâce à Michael Hofreiter et ses collègues de l’Institut Max Planck à Leipzig. L’indice ? Un os et pas n’importe lequel, celui d’un mammouth laineux qui vivait il y a 43000 ans en Sibérie. A partir de ce tissu compact, les chercheurs ont récupéré de l’ADN puis isolé le gène Mc1r bien connu car il agit sur la pigmentation chez les mammifères d’aujourd’hui. Mc1r existe comme la plupart des gènes sous la forme de deux copies (allèles) héritées de chacun des parents.

Or, chez le spécimen étudié, les biologistes ont repéré un allèle plus efficace (dit dominant) dans la production du pigment marron que l’autre (récessif). Ainsi, le premier est responsable de la couleur foncée, le second d’une teinte moins prononcée, comme le roux ou le blond. La fourrure de ce mammouth-ci était donc très probablement brune. En revanche, celle d’un mammouth ayant hérité de deux allèles récessifs ne pouvait être que d’un lumineux blond-roux si l’on s’en réfère aux lois de l’hérédité !

Article rédigé en 2006 pour l’Agence Science Presse

Des mammouths aventuriers dans le prochain épisode de L’Age de Glace !

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