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Le tour du monde des volcans

La Terre est une planète vivante. Sur les quelque 10 000 volcans terrestres (sans compter les sous-marins) 1500 se sont montrés actifs ces dix derniers millénaires, faisant même 350 000 victimes depuis le XVIIe siècle. Dangereux ? Certes et ô combien spectaculaires. Démonstration avec ce tour du monde enflammé… Accrochez vos ceintures !

 

Chaîne des Puys (France)

Commençons tranquillement par une escale en Auvergne. Apparus il y a 70 000 ans, les 90 volcans d’Auvergne sont constitués de cônes de cendre, dômes de lave et maars. Mais il y a bien longtemps que la chaîne des Puys du Massif Central, s’est tue. 6000 ans précisément. Dans une nature verdoyante, les silhouettes de ces volcans dépassées par celle du Puy de Dôme constituaient évidemment un décor de rêve pour l’implantation d’un parc sur le volcanisme, d’où l’arrivée du parc Vulcania. Belle occasion pour le public de découvrir la volcanologie et se faire quelques frayeurs à bord du simulateur à séisme, histoire de se rappeler que séismes et volcans sont souvent associés…

Les célèbres volcanologues français Maurice et Katia Kraft, unis dans la vie comme sur le terrain par leur passion  

 

Vésuve (Italie)

L’Italie n’est pas en reste puisqu’elle abrite plusieurs ‘stars de la discipline’. En tête ? Le Vésuve autour duquel vivent actuellement 3 millions de personnes. Haut de 1281 m, logé dans la caldeira du Somma –un volcan de 17000 ans- il n’est qu’à 12 km de Naples. Qui ne connaît pas les conséquences de ses mortelles pluies de cendres sur Pompéi et Herculanum ? Ce 24 août 79, 17 ans à peine après les violents séismes de 62, 3 heures lui suffirent pour y anéantir toute vie…. Le volcan, étouffé par le bouchon de basalte qui bouchait son cratère, explose violemment. Sur les 30000 habitants de Pompéi, 2000 meurent ensevelies dans un flot de boue, figés pour toujours. Depuis, le Vésuve est plusieurs fois entré en grande colère : en 1631, en 1906 puis en 1944.

Stromboli (Italie)

Nous voici devant l’infatigable Stromboli sur l’île éolienne du même nom. C’est bien simple, il ne s’arrête jamais ! 2500 ans que ça dure. La lave incandescente ne monte pas très haut. Mais même à 150 mètres, ses projections de feu restent impressionnantes. Les coulées sont plutôt rares. Le Stromboli n’est guère éloigné du Vulcano, volcan actif riche en fumerolles qui selon la légende fut le lieu de résidence de Vulcain, dieu romain du Feu…

Etna (Italie)

Un autre bel italien de 2,5 millions d’années, en Sicile celui-ci ! 3345 m d’altitude, c’est tout simplement le plus haut d’Europe. Ce stratovolcan s’étend sur 1600 km². Et lui aussi n’arrête pas de rougir, pardon de rugir de colère depuis 2500 ans. Lorsqu’il se fâche, la lave basaltique, très fluide, dévale jusqu’en bas. Pourtant, il essaye de garder la tête froide grâce à son sommet enneigé une bonne partie de l’année. Sa plus grande éruption date de 1669 : 122 jours de fureur, des séismes, des écoulements… Ce fut une véritable invasion de lave dans les villages. Il fallait vraiment réfléchir à une solution pour la détourner des zones d’habitations, mais aujourd’hui, toujours rien de vraiment concluant alors que les grosses éruptions se succèdent : 1986, 2001, 2002. A quand la prochaine ?

Les plus meurtriers ? 92000 morts pour le Tambora (Indonésie) en 1815, 36500 pour le Krakatau (Indonésie) en 1883, 29000 pour la Montagne Pelée (Martinique) en 1902 et 23500 pour le Nevado del Ruiz (Colombie) en 1985.

Kilimandjaro (Afrique)

Partons pour l’Afrique. Direction le nord-est de la Tanzanie pour un décor grandiose : celui de l’illustre Kilimandjaro dont la naissance remonte à 1,8 millions d’années. Du haut de ses 5895 m, comptant 3 cratères -Shira, Kibo et Mawenzi- il est le point culminant du continent africain. A 320 km de l’équateur, il a l’audace de porter un manteau neigeux. Peut-être plus pour longtemps hélas car des études ont montré qu’il avait perdu 80% de sa surface neigeuse depuis 1912, et que le réchauffement climatique pourrait même le priver du moindre flocon d’ici 2020 ! Son ascension reste une sacrée aventure : 20000 randonneurs s’en donnent à cœur joie chaque année.

Lac Nyos (Afrique)

Saut de puce au Cameroun où 29 maars forment le champ volcanique d’Oku. Le Lac Nyos se situe dans le cratère de l’un d’entre eux (auquel il a donné son nom). Il a sans doute été créé voici 500 ans après une éruption et doit sa triste notoriété à un évènement daté du 21 août 1986. Ce jour-là, il libère un nuage d’1 km3 de gaz de dioxyde de carbone, toxique pour l’organisme. Parcourant les vallées sur plus de 20 km, le tueur gazeux asphyxie le bétail (6000 têtes) et les hommes (1746 morts). Désormais, la prudence est de mise : on surveille le fond du lac. Le dégazage artificiel pourrait éviter un nouveau drame…

Mont Saint Helens (USA)

C’est parti pour les Etats-Unis ! Dans le nord-ouest, au sud de Seattle devant celui qui effraye les Américains : le Mont Saint Helens, 2549 m d’altitude. L’éruption plinienne du 18 mai 1980 avait fait grand bruit dans les médias. Alors couvert d’une riche végétation, le sommet du volcan avait littéralement explosé, libérant un panache de cendres et de gaz chauds à plus de 24 km dans l’atmosphère. Une grande partie de son flanc nord perdue dans la bataille, le Mont Saint Helens avait déclenché l’écoulement d’une véritable avalanche de débris et de roches filant à 75 m/s, détruisant 10 millions d’arbres et tuant ‘seulement’ 62 personnes.

Soufrière de Montserrat (Antilles)

Ah les Antilles : le soleil, les îles, les eaux cristallines… et la Soufrière de l’île britannique de Montserrat au nord-ouest de la Guadeloupe. Ce stratovolcan est constitué de plusieurs dômes que l’on pensait endormis jusqu’en 1995. Comme Pompéi autrefois, Plymouth, la capitale, porte encore les traces de leur tumultueux réveil. Elle fut ensevelie sous plusieurs mètres de cendres. D’ailleurs, les flux pyroclastiques ‘agrandissent’ régulièrement l’île prenant du terrain sur la mer. Preuve que le volcan n’est toujours pas calmé !

El Chichon (Mexique)

Retour sur le continent, dans le Chiapas au sud-est du Mexique. C’est en 1982 que s’est réveillé ce dôme de lave de 1060 m, véritable réservoir à soufre. Personne ne s’attendait à le voir entrer en éruption. Pour les experts, il s’agissait d’un volcan éteint. Et pourtant, la population évoquait depuis février des sortes de petites secousses sismiques et des odeurs d’œuf pourri. Un mois plus tard, le 28 mars 1982, le volcan explosait à 23h32, éruption qui dura 6 heures : maisons détruites, pluies de débris s’abattant sur 35000 personnes en fuite… Fait incroyable, le nuage de cendres et gouttelettes d’acide sulfurique monté à 17 km dans les airs fera le tour du monde, déclenchant des effets optiques étonnants : l’allongement des couchers de soleil rendus plus éclatants par les particules brillantes dans certaines régions comme en Arizona. Le nuage volcanique ira jusqu’à modifier le climat à l’échelle mondiale et régionale. Après l’éruption, la température de la planète perdra 0,5°C et un nouvel épisode d’El Nino marquera l’Amérique du Sud. Entre temps calmé, il reprend de plus belle le 4 avril 1982, saccageant forêts, villages et terres agricoles… et faisant 2000 victimes.

Nevado del Ruiz (Colombie)

Restons en Amérique du Sud pour découvrir en Colombie le Nevado del Ruiz, un stratovolcan assez récent situé à 500 km au nord de l’équateur. Etendu sur 200 km², il comporte plusieurs dômes de lave. Le sommet (5321 m) recouvert de neige comporte un cratère de 240 m de fond. Le Nevado del Ruiz s’est montré, ce 13 novembre 1985, l’une des volcans les plus meurtriers du XXe siècle. La neige a soudain disparu sous une éruption de faible intensité engendrant flux pyroclastiques et lahars. La ville d’Armero a été rayée de la carte, et les coulées firent 23500 victimes !

Une plongée volcanique !

Kilauea (Hawaii)

Une halte en plein Pacifique s’impose : sa célèbre ‘ceinture de feu’ est le fruit de la tectonique des plaques… Aloha ! Le paradis ? Non, l’archipel d’Hawaii, ensemble d’îles volcaniques nées en 75 millions d’années. Au sud-est de l’île baptisée elle aussi Hawaii s’élève à 1222 mètres un volcan bouclier, le très actif Kilauea. Habitué des superbes coulées de lave basaltique depuis 1983, 90% de ses flancs en sont constitués et ont moins de 1100 ans. Situé en bord de mer, une grosse partie du volcan se trouve immergée. La lave termine donc régulièrement souvent sa course dans l’eau… En réalité, le Kilauea a ‘poussé’ sur un vrai monstre, le gigantesque Mauna Loa de 4170 mètres.

Piton de la Fournaise (Réunion)

Retour sur le sol français. Dans l’Océan Indien à la Réunion pour observer un volcan bouclier qui porte bien son nom et n’est jamais lassé de rugir ! Le Piton de la Fournaise, né il y a 380000 ans au sud de l’île, comporte 3 caldeiras vieilles de 250 000 ans, 65000 ans et 5000 ans. Sur cette dernière -la plus active- baptisée l’enclos Fouqué s’élève à 400 m de haut un cône à 2 cratères, le Bory et le Dolomieu. Celui-ci, dont l’accès est interdit, est responsable de la majorité des éruptions. La dernière date d’octobre dernier !

Fuji-Yama (Japon)

La star du pays du soleil levant ! Ici, on ne rate pas une occasion de le célébrer. Le Fuji-Yama ou Mont Fuji, qui présente une centaine de cônes, culmine à 3776 m. Il est visible à 150 km à la ronde… Il a une telle signification que son ascension a une dimension sacrée pour les Japonais. Sa formation a démarré sur des restes volcaniques voici 11000 ans. Lors de sa dernière éruption en 1707, des cendres ont été projetées jusqu’à Tokyo, à 90 km de là. C’est d’ailleurs au Japon sur un autre volcan, le Mont Unzen, que le célèbre couple de volcanologues français Katia et Maurice Kraft ont trouvé la mort en plein travail le 3 juin 1991, emportés par une nuée ardente…

Pinatubo (Philippines)

Bienvenue sur l’île de Luçon en Asie du sud-est, lieu de l’une des plus violentes éruptions du XXe siècle tuant 300 personnes. Juin 1991 : des flux pyroclastiques carbonisent la périphérie du volcan sur plus de 15 km. Une colonne de cendres et de fumées s’élève à 40 km dans l’atmosphère et plonge la région dans l’obscurité quelques jours. Ce nuage fait le tour de la Terre et lui aussi influence le climat ! Les lahars mettent en poussière les villages sur 50 km aux alentours. La caldeira née après l’explosion du sommet abrite désormais un lac de 2,5 km de large.

Utiles ! Les volcans peuvent fournir des matériaux (construction d’habitats, sculpture), de la chaleur exploitable (géothermie), des sols fertiles (agriculture) ou d’importants gisements de métaux…

Kliotchevskaia Sopka (Russie)

Des volcans dans les régions froides ? C’est bien possible en effet. Rappelez-vous : les volcans sont partout… La preuve au nord-est de l’Asie, en Sibérie. Le Kliotchevskaia Sopka est vieux de 6000 ans, haut de 4835 m, et plutôt actif. A force d’éruptions répétées, les cônes et les cratères ont poussé sur lui comme des champignons !

Grimsvötn (Islande)

On grelotte ici aussi… Et pour cause, nous sommes en Islande, dans une zone d’intense activité des plaques tectoniques. Le Grimsvötn est situé sur le plus grand glacier d’Europe, le Vatnajökull. En décembre 1998, le volcan entré en éruption a projeté une colonne de fumée de 10 km ! Le problème avec lui, c’est qu’il est un point chaud dans une zone froide riche en glace. Inévitablement, cette eau gelée, sous l’influence du Grimsvötn, est parfois à l’origine de graves inondations. A sa base se trouvent plusieurs fissures dont celle de Laki occupée par 140 cratères. Un jour de 1783, elle se mit à cracher du feu et ne cessa que 7 mois plus tard. Au total, 15 km3 de lave furent écoulés, non sans répercussions pour la vie 9000 islandais, en proie à la famine et à la maladie.

Nous voici arrivés à la fin de ce tour du monde. Vous pouvez détacher vos ceintures… Nous espérons que vous avez passé un agréable voyage et apprécié l’accueil chaleureux et explosif des volcans !

Dossier publié dans le magazine Questions Réponses (2005)

10 volcans très actifs

 

Différents types d’éruptions

- hawaiien (en référence à l’archipel d’Hawaii) : éruption effusive (contrairement aux suivantes de la liste dites explosives) caractérisée par des écoulements de lave fluide.

- péléen (en référence à l’éruption de la Montage Pelée en Martinique qui fit 28000 victimes en 1902) : énorme explosion entraînant la formation de dangereuses nuées ardentes.

- plinien (décrit par Pline assistant à l’éruption du Vésuve en 79) : projections très hautes dans le ciel de cendre et de blocs de ponce provenant d’un cratère ouvert. Le phénomène peut durer plusieurs jours.

- surtseyen (du nom de l’île de Surtsey en Irlande) : projections d’un mélange de magma et d’eau issue de nappes phréatiques, d’où l’autre appellation d’éruption phréatomagmatique.

- strombolien (typique du Stromboli) : projections jusqu’à des centaines de mètres en l’air de nombreuses bombes incandescentes et de jets de lave fluide.

- vulcanien (typique de l’éruption du Vulcano en 1888) : coulées de lave assez visqueuse et projections de nuages de cendres à haute altitude.

 

 

Glossaire

- Bombe incandescente : fragment de lave.

- Caldeira : dépression qui apparaît après une violente éruption entraînant un affaissement du volcan sur lui-même.

- Chambre magmatique : réservoir à magma situé dans la croûte continentale sous le volcan, en communication avec l’extérieur par une ou plusieurs cheminées.

- Cône de cendres : entassement de petits morceaux de roches volcanique, tombé d’une éruption passée.

- Dôme de lave : formation arrondie aux pentes raides liée à une lave très visqueuse riche en silice qui s’étale peu.

- Flux pyroclastique : expression synonyme à nuée ardente.

- Fumerolle : fissure émettant des gaz chauds.

- Geyser : dans les régions volcaniques, puissant jet d’eau expulsé à intervalles plus ou moins longs d’une source chaude profonde dés que la pression de vapeur d’eau devient trop forte.

- Lahars : coulées de boue résultant d’un mélange de cendres volcaniques et d’eau.

- Maars : cratères remplis de lave.

- Magma : roche en fusion.

- Nuée ardente : suite à une très violente explosion, épais ‘nuage’ gorgé de gaz, de cendres et de blocs qui dévale le flanc d’un volcan à une vitesse vertigineuse (comme une avalanche).- Ponces : roche volcanique poreuse et légère car issue d’un magma visqueux riche en silice et surtout en bulles de gaz.

- Stratovolcan : large volcan aux pentes assez raides. Sa forme lui vient d’une alternance de couches de lave visqueuse et de retombées pyroclastiques.

- Tsunami : raz-de-marée souvent déclenché par un séisme, mais aussi par l’entrée en éruption d’un volcan située sur une île ou le long d’une côte !

- Volcan bouclier : volcan très étalé aux pentes douces. Sa forme est liée à des écoulements de lave fluide basaltique.

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1 comment

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