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Le premier stégosaure d’Europe

Quelle magnifique découverte : un stégosaure au Portugal ! Double surprise pour les chercheurs : voici l’un des dinosaures les plus mythiques avec son look d’enfer, et surtout d’ordinaire, on ne le trouve que de l’autre côté de l’Atlantique…

7 mètres de long, 4,5 de haut, de longs piques sur la queue, une double rangée de plaques dressées sur son dos : le stégosaure avait fière allure ! Une allure digne de celle des plus belles créatures du cinéma fantastique, sauf que lui a bien existé il y a 137 à 156 millions d’années. Et c’est sans doute la raison pour laquelle il exerce une telle fascination sur le grand public. Longtemps, les paléontologues se sont interrogés au sujet de la fonction de ses plaques : armes de défense ? Organes de régulation de la température interne ? Atouts de charme pour épater ces dames ? Aujourd’hui, ils pensent plus simplement qu’elles permettaient aux individus de se reconnaître entre eux…

 

Jusqu’à présent, ce magnifique dinosaure herbivore de l’époque du Jurassique Supérieur avait seulement été recensé en Amérique du Nord. Cette fois-ci, les fossiles (une dent ainsi que plusieurs éléments osseux de la colonne vertébrale et des membres inférieurs) ont été trouvés au Portugal, près de Batalha. Il s’agit là du premier spécimen européen ! D’où la stupéfaction des chercheurs qui relatent l’histoire dans la revue scientifique allemande Naturwissenchaften. Il s’agirait de l’espèce Stegosaurus ungulatus. Et sa présence est une preuve supplémentaire d’une connexion par le passé entre les deux continents aujourd’hui séparés par l’Océan Atlantique.

Petit rappel : autrefois, la Terre ne portait qu’un seul supercontinent baptisé Pangée. C’était il y a 185 millions d’années. A la fin du Jurassique, il y a environ 150 millions d’années, une séparation a entraîné l’éloignement entre l’Amérique du Nord d’un côté, et de l’autre, l’Europe et l’Afrique. Puisqu’il a fallu des millions d’années pour arriver à ce résultat, il y a fort à parier que des terres émergées au gré des hausses et baisses du niveau de l’océan ont permis à des espèces – en l’occurrence ici au stégosaure – de passer d’un continent à l’autre. Voilà comment notre beau dinosaure s’est retrouvé dans cette région qui aujourd’hui est celle du Portugal !

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