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Le plus vieil arbre de la planète

En réalité, il est fossilisé. Agé de 385 millions d’années, c’est le plus vieil arbre que la science connaisse ! 

Son histoire a commencé en 1870 aux Etats-Unis lorsque des souches fossilisées, connues sous le nom d’Eospermatopteris, ont été découvertes à Gilboa dans l’état de New York. D’elles, on a longtemps su bien peu de chose : elles représentaient les parties souterraines des premières forêts qui s’élevaient sur Terre il y a 350 à 390 millions d’années.

Mais à quoi pouvaient bien ressembler leurs parties aériennes ? Mystère et boule de gomme… Ce suspens insoutenable vient enfin d’être suspendu grâce à l’étude de l’équipe de William Stein publiée dans la revue Nature.

Dans ce même état de New York, les paléontologues américains ont mis la main sur deux autres fossiles – un morceau de tronc, et la partie supérieure – qui permettent de reconstituer un arbre complet. Alors à quoi ressemble-t-il cet arbre ? En fait, pas tellement à ceux que l’on connaît, mais plutôt à une sorte de grande fougère (croisée avec un palmier), haute de 10 mètres !

Article rédigé en 2007 pour l’Agence Science Presse

 

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