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FOSSILE D’UN EMBRYON PAS SI JEUNE

Des chercheurs ont découvert un poisson fossilisé sur le point « d’accoucher » ! Quelle remarquable découverte, celle qui fait de la vie d’un chercheur un véritable conte de fée…

Autant dire que depuis 2008, John Long, Kate Trinajstic, Gavin Young et Tim Senden, les paléontologues du muséum Victoria de Melbourne qui en sont à l’origine, sont aux anges. Car voici ce qu’ils ont su dénicher sur un fossile prélevé sur la côte nord-ouest de l’Australie : une maman poisson lié à son embryon par le cordon ombilical, couple vieux de 380 millions d’années !

Certes, on imagine plutôt les bébés poissons naître dans des œufs fécondés dans l’eau après que chacun des deux parents y ait libéré ses gamètes au gré des courants. Mais c’est oublier un peu vite que certains requins (marteau, bouledogue, peau bleue, etc.) sont comme nous vivipares. Autrement dit, leurs petits ne grandissent pas dans des œufs, mais directement dans le ventre de la mère, avec cordon ombilical et tout le tralala !

Voilà qui laisse supposer que ce très vieil animal se reproduisait déjà par fertilisation interne, soit 200 millions d’années plus tôt que les précédentes traces de reproduction vivipare ne le laissaient supposer.

Fascinant, n’est-ce pas ? Sans compter que c’est la première fois qu’est découvert un embryon fossile avec son cordon ombilical. Cerise sur le gâteau, Materpiscis attenboroughi du nom latin donné à ce poisson couvert de plaques osseuses (un membre de la famille des placodermes aujourd’hui disparue) était une espèce encore inconnue !

Extrait des 250 Explorations en terre animale, ouvrage publié en 2008

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