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Pourquoi est-ce si compliqué de faire de l’eau douce à partir d’eau de mer ?

EauComment expliquer que 71% de la surface de la Terre soit couverte d’eau alors que celle-ci fait cruellement défaut à de nombreuses populations ?

Parce que 97% de l’or bleu est salée, donc non potable, et que celle qui l’est, n’est pas répartie de manière équitable. Qu’à cela ne tienne, il n’y a qu’à la dessaler !

EauAir

Pas si simple. Le procédé consomme beaucoup d’énergie pour un rendement médiocre. Evidemment, les pays en manque d’eau étant souvent les plus pauvres, ont peu de moyens pour financer des usines de dessalement. Koweit, Libye, Arabie Saoudite, Emirats Arabes Unis, et Bahreïn disposent des 2/3 de telles installations.

Actuellement, il existe deux techniques de dessalement : la distillation, peu utilisée, et l’osmose inverse. La première consiste à faire bouillir l’eau de mer, puis à recondenser la vapeur d’eau obtenue (sels et autres micro-organismes, eux, se déposent) pour récupérer le précieux liquide potable.

L’osmose inverse nécessite une préfiltration pour extraire les éléments organiques et infectieux. Dans un dessalinisateur séparé en deux compartiments par une membrane semi-perméable, une pression colossale est appliquée à l’eau salée purifiée du premier compartiment, les molécules d’eau sont récupérées dans le second. L’enjeu de techniques de dessalinisation moins coûteuses est capital pour l’avenir qui s’annonce sombre quant aux ressources en eau douce…

Publication Mystères de la science dans le magazine Questions Réponses (2005)

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