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D’où vient le diamant noir ?

Connaissez-vous le diamant noir ? Moins célèbre que son homologue blanc, souvent monté en bague comme symbole de l’éternité de l’amour, il est aussi bien plus rare. Et pour cause, lui ne viendrait pas des profondeurs de notre planète, mais de l’immensité de… l’espace !

Le diamant noir, également appelé carbonado, ne se trouve qu’au Brésil et en République Centre-Africaine. Son origine était jusqu’alors entourée de mystère car on ne le trouve jamais dans les mines de diamants ‘classiques’. Concernant ces derniers, aucune énigme : ils sont constitués de carbone pur formé dans le manteau terrestre à 180 km de profondeur et remonté en surface sous forme de lave diamantifère lors d’éruptions volcaniques. Leur distribution sur la planète est plus large que celle du carbonado : Sibérie, Australie, Inde, Chine, Canada, et moitié sud de l’Afrique.

Deux chercheurs de l’Université Internationale de Floride, Jozsef Garai et Stephen Haggerty, viennent de percer le mystère, travaux qu’ils décrivent dans la revue Astrophysical Journal Letters du mois de décembre. Révélation ? Le carbonado aurait une origine extra-terrestre ! Ce qui les a mis sur la voie ? Son caractère poreux d’abord. Comment, s’il était issu des profondeurs de la Terre, les gaz piégés à l’origine dans le diamant noir et responsables de sa porosité, auraient-ils pu résister aux pressions exercées ?

Plus probant encore, la présence d’hydrogène dans le carbonado, détectée par spectroscopie synchrotron infrarouge au Laboratoire National de Brookhaven. Un signe qui ne trompe pas selon les chercheurs, et qui indique une provenance de l’espace interstellaire lui-même riche en hydrogène… Bref, le carbonado serait arrivé sur Terre sous la forme d’un gros astéroïde tombé sur le super-continent qui unissait autrefois l’Amérique du Sud et l’Afrique (les éléments coïncident car selon les datations, le diamant noir aurait entre 2,6 et 3,8 milliards d’années). Voilà qui explique la localisation restreinte du carbonado…

Article rédigé pour SLT (Janvier 2007)

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