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Des couleurs vives pour ne pas… être vus !

L’œil du plongeur est toujours fasciné par les couleurs flashy et les formes des poissons coralliens. Un mystère qu’a tenté d’élucider une équipe de chercheurs de l’Université du Queensland (Australie)…

Jusqu’à présent, on avait toujours négligé un paramètre fondamental… La vision des poissons n’a pas les mêmes propriétés que celle de l’homme ! En effet, les cellules photosensibles de leurs yeux capteraient un spectre de longueurs d’ondes moins étendu que le nôtre : ils perçoivent correctement les couleurs sombres orientées vers le bleu, mais beaucoup moins le jaune et le rouge.

Le mérou tropical à la robe rouge éclatante nous semble particulièrement repèrable, alors qu’en réalité ses prédateurs ont du mal à le distinguer ! Il en est de même pour les fines bandes de couleur qui ornent les poissons-perroquets et les labres, visibles seulement à un mètre par un autre poisson.

En revanche, les taches et les rayures noires ou bleues des poissons-anges et poissons-papillons sont des signaux colorés particulièrement visibles à grande distance par leurs congénères. Cette découverte étonnante bouleverse les idées reçues : dans notre univers visuel humain, le poisson tropical qui flashe par sa parure éclatante, est parfois invisible dans le monde corallien.

Caroline Lepage (article publié en Mai 2001 dans le No 261 du magazine Océans)

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