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Comment les femmes ont-elles conquis l’espace ?

Astronaute, métier réservé aux hommes ? Non, heureusement. Mais pour ces dames, se faire une place parmi eux n’a pas été chose facile…

12 avril 1961, le soviétique Youri Gagarine est le premier homme dans l’espace, pas de bol pour l’Américain Alan Shepard, second, le 5 mai… Vlan, à quelques semaines près, l’URSS dame le pion aux Etats-Unis ! Et rebelote côté femmes : le 16 juin 1963, Valentina Terechkova, parachutiste et ouvrière dans l’industrie textile, embarque à bord du Vostok-6 pour 3 jours au-dessus de la Terre.

Pourtant, les Américaines avaient espéré s’imposer avant. Elles avaient même toutes leurs chances, les Mercury 13, version féminine des célèbres Mercury 7 (7 pilotes de l’armée engagés sur le premier programme spatial de la Nasa). Soutenues par Jacqueline Cochran, aviatrice respectée pour son courage lors de la seconde guerre mondiale et les records de vitesse qu’elle et son amie – la Française Jacqueline Auriol – se disputent, ces 13 là sont beaucoup moins médiatisées. Dés 1960, elles sont poussées dans le programme de Randolph Lovelace, conseiller médical pour la Nasa.

Claudie Haigneré en interview : femme et… astronaute qui a osé !

Objectif ? Leur faire subir les mêmes épreuves physiques et psychologiques que les hommes en vue d’une mission. Motivées, les 13 pilotes relèvent brillamment chaque défi. Hélas, à cette époque, le sexisme l’emporte haut la main. Beaucoup ne sont pas encore disposés à leur faire une petite place dans l’immensité de l’espace. L’état américain refuse de financer une suite à l’audacieux projet. Le rêve s’envole. La déception est énorme. Et la revanche se fait attendre…

En 1978, 29 Américains et 6 Américaines s’entraînent pour un embarquement sur la navette Challenger. Les Soviétiques répliquent en recrutant 8 candidates en 1980. Ainsi, le 19 août 1982, Svetlana Savitskaïa part pour une semaine sur la station Saliout-7. Les Etats-Unis ont à nouveau un train – ou plutôt une navette – de retard ! Ce n’est que le 18 juin 1983 que la première Américaine, Sally Ride, astrophysicienne, arrive dans l’espace. Svetlana, elle, a droit à un second tour. Le 17 juillet 1984, elle retourne sur Saliout-7 et se voit offrir la première sortie extra-véhiculaire féminine.

La décennie 84-94 sera malgré tout une époque faste pour les Américaines : 10 séjourneront dans l’espace. Côté français, en 1996, cet honneur revient à Claudie Haigneré, médecin et chercheuse, embarquée à bord de la station Mir pour la mission franco-russe Cassiopée.

Malheureusement, si l’épopée de la conquête spatiale est passionnante, une vingtaine de personnes ont perdu la vie pour elle. Quatre femmes ont péri dans les explosions des navettes Challenger en 1986 et Columbia en 2003. Un bilan assez lourd qui ne doit pas faire oublier qu’une quarantaine de femmes sont allées dans l’espace. Par leurs compétences, leur diplomatie, leur aptitude physique et leur douceur, elles ont su se montrer indispensables et gagner le respect de tous.

Extrait du livre Pourquoi les mouches aiment-elles les crottes ? (publié chez EDP Sciences)

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