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Les cobras ont le compas dans l’oeil

Cobra à cou noir (Naja nigricollis) – Crédits Luca Boldrini

Lorsqu’un cobra cracheur lance son venin droit dans les yeux de son adversaire, il sait ce qu’il fait. Une jeune biologiste allemande vient de le démontrer… notamment en servant elle-même de cobaye.

Pourquoi viser les yeux ? Pour paralyser à coup sûr leur adversaire. En effet, ce venin, relâché par les crochets du cobra, est un cocktail de toxines qui a une action immédiate sur la cornée. La douleur est atroce et la gravité des brûlures parfois telle qu’elle peut rendre définitivement aveugle. Autant rester à l’écart car ils sont capables de lancer un jet de venin à plus de deux mètres devant eux !

Bear Grylls face au cobra cracheur 

Katja Tzschätzsch, de l’Université de Bonn en Allemagne, a étudié le comportement de quatre cobras rouges du Mozambique et six cobras à cou noir auxquels elle a d’abord présenté des photos de visage. Elle-même n’a pas hésité ensuite à servir de cobaye pour ses expériences… tout de même protégée d’une visière en plastique.

Résultats étonnants :  » les serpents crachent uniquement sur les visages en mouvement  » explique la biologiste, mais surtout ils ne manquent presque jamais leur cible, les yeux. En effet, les cobras à cou noir faisaient mouche huit fois sur 10 et les cobras rouges 10 fois sur 10 ! Seule leur technique diffère légèrement, les premiers « vaporisent » et les seconds ont un tir plus précis et condensé.

Cette technique, dont la précision est assurée par de rapides mouvements de leur tête, ne leur sert qu’à se défendre. Puisque pour chasser, ils agissent comme n’importe quel serpent venimeux : une morsure avec une bonne dose de venin injectée dans le sang, et le festin est assuré. Incidemment, bien que leur morsure soit très dangereuse pour l’Homme, nous ne figurons pas à leur menu…

Article rédigé pour l’Agence Science Presse (Février 2005)

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