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Chantage autour d’œufs

Ces oiseaux sont-ils des fainéants ou des profiteurs ? Peut-être un mélange des deux ! Quoiqu’il en soit, eux ont décidé que d’autres devaient s’occuper de leurs œufs à leur place. Ce qui ne les rend pas toujours très aimables…

Effectivement, certains oiseaux ne sont pas des tendres si l’on en croit l’étude publiée ce mois-ci dans PNAS par les biologistes américains James Hoover et Scott Robinson. Ils se sont penchés de près sur les pratiques de dictateur du vacher à tête brune (Molothrus ater), un petit oiseau présent du sud du Canada, en passant par les Etats-Unis jusqu’au centre du Mexique. A première vue très mignon, il n’est en réalité pas si sympa avec ses collègues.

En effet, il est ce qu’on appelle un oiseau parasite. Autrement dit, il s’installe chez les autres ! Technique ? Ni vue, ni connue, madame vacher dépose un ou plusieurs œufs dans le nid d’une autre espèce. Ainsi, elle n’a plus à se coltiner la construction de son propre nid et c’est une autre Maman qui s’occupe de couver ses rejetons. L’une de ses victimes favorites ? La paruline orangée (Protonotaria citrea). Les scientifiques se demandaient pourquoi la paruline orangée ne réagissait pas plus que ça à cette intrusion dans sa vie privée…

Lorsqu’ils ont assisté à la réaction du vacher à tête brune après lui avoir joué un vilain tour (ils ont retiré des œufs de l’oiseau parasite au cours d’une expérience menée sur plus de 180 nids de parulines orangées), ils ont enfin compris. Quoi ? Que le bougre, colérique, ne plaisante pas ! Si, par défi, la paruline orangée ose jeter dehors les œufs de son bourreau, elle risque de le payer très cher. Le vacher à tête brune détruit tout simplement son nid, et la couvée avec. Résultat, si la paruline orangée veut donner naissance à ses petits, il lui faut non seulement reconstruire son nid mais en plus, tolérer la présence des œufs du vacher à tête brune aux côtés des siens. Le prix de la tranquillité…

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