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La caulerpe est-elle une « algue tueuse » de posidonie ?

Posidonies - Crédits Caroline Lepage

Racines, tiges, feuilles (et même fleurs, fruits – les « olives de mer » -), la posidonie est une plante supérieure et endémique des petits fonds de Méditerranée où elle est installée depuis plus de 100 millions d’années.

Vidéo : souvenez-vous, la Caulerpa taxifolia en Méditerranée il y a quelques années, c’était cela…

Simple algue exotique, la caulerpe est venue lui faire concurrence il y a moins d’une trentaine d’années. Occupant d’abord un timide mètre carré du côté de Monaco, son expansion a été fulgurante au point de semer un vent de panique chez les scientifiques et plongeurs dans les années 1990. Quelques temps plus tard, à l’apogée de son règne, l’algue tueuse comme elle avait été rebaptisée occupait 15000 hectares répartis entre la France, l’Espagne, l’Italie, la Croatie, la Grèce et la Tunisie.

S’il y avait de quoi s’inquiéter pour la posidonie ? Oh que oui. A la fois poumons de la Méditerranée par leur importante production d’oxygène, ses herbiers bien ancrés dans le sol sont un frein à l’érosion des côtes et de vastes oasis sous-marines. De l’étoile à la nacre en passant par l’hippocampe, toute une faune y campe, s’y reproduit et s’y restaure (oursins et saupes raffolent des feuilles).

Aegagropile

Aegagropile

Même mortes, les posidonies sont utiles. A la nature, d’abord : à la fin de l’été, des feuilles arrachées commencent à s’échouer sur le littoral où elles s’entassent en banquettes et pelotes appelées aegagropiles. Ce méli-mélo végétal offre un garde-manger aux animaux de la plage, et à cette dernière, un rempart contre la puissance des vagues hivernales. A l’homme ensuite : dés l’Antiquité, il a habilement exploité la ressource : posée sur les toitures, tassée en couchages, litière pour animaux, reconvertie en matériau d’emballage, engrais, etc.

Oui, la posidonie n’a toujours eu que des amis ! Jusqu’en 1984 donc. Là, patatras, l’algue verte d’origine australienne très prisée en aquariologie a pointé le bout de ses frondes. Prenant ses aises dans les espaces laissés vacants, elle a perturbé l’écosystème, entraînant une baisse du nombre d’espèces et d’organismes dans les zones les plus touchées.

La posidonie a organisé la riposte. En cas de bras de fer pour un territoire, son ennemie mise sur la croissance, allongeant ses frondes, quitte à diminuer leur teneur en caulerpényne (l’une des neufs toxines la rendant immangeable par la plupart des herbivores, oursins en tête). Elle ? Sur l’arme chimique, réduisant la taille de ses feuilles et augmentant leur densité et leur production de composés phénoliques.

Sans l’expliquer complètement, voilà qui a dû contribuer à ce constat du réseau de surveillance scientifique en 2011 : 70 à 80% des surfaces colonisées débarrassées enfin de la caulerpe ! Les raisons précises de cette incroyable régression ? Aux chercheurs de les découvrir. En attendant, pas de quoi crier victoire, car à leur tour, deux autres caulerpes invasives (racemosa et distichophylla) empiètent déjà sur les plates-bandes de de la posidonie…


Extrait du livre Les baleines ont-elles le mal de mer ? (éd. L’Opportun) 150 questions/réponses d’actualité sur les océans

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